LOVE COMMANDO

India houses a highly structured hierarchical society codified by implied rules determining social and romantic relationships. Even though marriages between members of different casts are legal under the Constitution; those daring it in real life are sometimes risking their life.

In rural areas, the Khap Panchayat (village councils) are some of the last supporters of traditional conservatism. They severely condemn these mixed couples who are perceived as a threat to social order.  They urge families to confine, beat and even sometimes kill their own children to safeguard honour. According to the United Nation’s statistics there are around 1,000 honour crimes committed each year in India.

Sanjoy Sachdev is a former journalist who created the Love Commando in 2010. The lovebirds kindly nicknamed him “Baba” (Grandfather in Indian). In its beginnings, the Love Commando was a bare telephone line used to help young couples living under the threat of honour crime. Sanjoy tells “We were expecting to receive a hundred-or-so calls per year, but as soon as the service launched, our telephone was permanently ringing”. It quickly became necessary to adapt and organize protection for these young couples. The first step was to organize their escape. In the more complicated cases, an expert commando deals with the release of confined young girls, only equipped with pepper spray and Baba’s ever-loyal Rottweiler “Romeo”; then the young couples are led to one of the shelters (whose location is kept secret) by members of the group. This shelter is made of two small bedrooms, Baba’s office, a kitchen and a tiny bathroom. At the time of my visit, eight couples were hosted there. In order to avoid accusations of kidnapping, Baba arranges and officialises as soon as possible a marriage for the young lovers. Far from the usual glitz of Indian marriages, these secret unions are conducted in the simplest manners.

Couples usually stay several months in a shelter from which they can’t exit, for safety reasons.

The Love Commando declare having helped over 35,000 couples since its inception. A bridging organization was quickly implemented, in which the formerly released couples temporarily host new couples in need of shelter. According to Baba, promoting love marriages means fighting against inequalities and the casts system in general. The latter will disappear following the propagation of mixed marriages.

L’Inde est une société hautement hiérarchisée où un ensemble de codes, souvent tacites, déterminent les relations sociales mais aussi amoureuses. Si les mariages entre couples appartenant à différentes castes ou religions sont autorisés par la Constitution, en pratique ceux qui prennent ce risque jouent parfois avec leur vie. 

Dans les zones rurales, les Khap Panchayat (conseils de village) derniers défenseurs du conservatisme traditionnel condamnent sévèrement ces couples mixtes, considérés comme une menace pour l’ordre social. Ils enjoignent les familles à séquestrer, battre et parfois même tuer leurs propres enfants pour préserver leur honneur. Selon les statistiques des Nations Unies, environ 1000 crimes d’honneur ont lieu chaque année en Inde.  

Sanjoy Sachdev, ancien journaliste que les tourtereaux appellent affectueusement Baba (Grand père en Indien), créa les Love Commando en 2010. Il s’agissait au début d’une simple ligne téléphonique destinée à aider les jeunes couples menacés de crime d’honneur. Sanjoy raconte « nous pensions recevoir une centaine d’appels par an mais dès le lendemain de la mise en service de cette ligne, le téléphone n’a cessé de sonner ». Il a fallut rapidement s’organiser pour protéger ces jeunes couples. La première étape était d’organiser leur fuite. Dans les cas les plus complexes, un commando expert se charge de libérer les jeunes filles séquestrées, armé d’une simple bombe lacrymogène et accompagné de Roméo, le fidèle Rottweiler de Baba. Les jeunes couples sont ensuite conduits jusqu’à un des refuges, dont l'adresse est tenue secrète par les membres de l’association. Deux petites chambres, le bureau de Baba, une cuisine et une minuscule salle de bain composent un de ces refuges qui, au moment de ma visite, accueillait huit couples. Pour ne pas être accusé de Kidnapping, Baba organise le mariage de ces jeunes amants le plus rapidement possible. Bien loin du faste des mariages indiens, ces unions clandestines se font dans la plus grande simplicité.

Les couples restent généralement plusieurs mois dans un refuge dont ils ne peuvent sortir pour des raisons de sécurité.  

Les Love Commando affirment avoir aidé plus de 35 000 couples depuis leur fondation, un système de relai s’est rapidement mis en place et les anciens couples hébergent les nouveaux provisoirement.

Pour Baba, lutter en faveur des mariages d’amour c’est lutter contre les inégalités et le système de castes. Celle-ci disparaitront avec la multiplication des mariages mixtes.

Deepika 22 years old and Kapil 24 years old.

Deepika is Sikh, Kapil is Hindu. They know each other for eight years. When Deepika’s parents find out about their relationship, they confine her for over a month and request her to undergo a virginity test. Her father and her brother start to beat her and threaten to poison her. Fortunately, she manages to contact Kapil who organizes their escape.

Deepika 22 ans et Kapil 24 ans

Deepika est Sikh, Kapil est hindou. Ils se connaissent depuis huit ans. Lorsque les parents de Deepika apprennent leur relation, ils la séquestrent pendant plus d'un mois et exigent qu'elle passe un test de virginité. Son père et son frère commencent à la battre et menacent de l'empoisonner. Par chance, elle parvient finalement à contacter Kapil  qui organise leur évasion.

Tanzila 18 years old, and Mohit 21 years old.

They met 3 years before at school. Tanzila is Muslim, Mohit is Hindu. They tried to marry in secret but were reported by their friends. While Tanzila’s family isn’t opposed to a love marriage, they strictly refuse her marriage to a Hindu. Her mother even threatened to commit suicide if the union with Mohit is officialised. Baba paid for their train journey to escape from the village and taking shelter with the Love Commando. They are locked in this shelter for three months.

Tanzila 18 ans et Mohit 21 ans.

Ils se rencontrés 3 ans auparavant au collège. Tanzila est musulmane, Mohit est Hindou. Ils ont essayé de se marier en secret avant d'être dénoncés par leurs amis. Si la famille de Tanzila n'est pas contre l'idée d'un mariage d’amour, elle refuse catégoriquement que sa fille épouse un Hindou et sa mère menace de se suicider en cas d'union avec Mohit. Baba leur a payé le trajet en train pour fuir leur village et se réfugier chez les Love Commando. Ils sont enfermés dans ce refuge depuis trois mois.

Vikas 22 years old and Anju 19 years old.

Vikas and Anju are in a relationship for two years but belong to different casts. When they told their family about their love relationship, Anju’s parents threatened to kill Vikas. Anju locks herself at home for weeks under the constant supervision of her parents. One day, a neighbour accepts to help her and lets her use his phone. She calls Vikas who seeks advice from the Love Commando. Finally she manages to escape at night, and the two lovers board a train bound for Delhi in order to reach one of the Love Commando’s shelters.

 

Vikas 22 ans et Anju 19 ans

Vikas et Anju sont ensemble depuis deux ans et appartiennent à différentes castes. Lorsqu'ils ont annoncé leur amour à leur famille, les parents d'Anju ont menacé de tuer Vikas. Anju reste enfermée chez elle pendant plusieurs semaines sous la surveillance permanente de ses parents. Un voisin accepte un jour de l'aider et lui prête son téléphone, elle appelle Vikas qui prend conseil auprès des Love Commando. Elle parvient finalement à s'échapper en pleine nuit, les amoureux prennent alors un train pour rejoindre le refuge des Love Commando à Delhi.

Ajict 23 years old and Danashree 20 years old.

Danashree belongs to a higher cast than Ajict’s. They met at school and became a couple 6 years ago. When Danashree’s family learns that she dates Ajict, they confine Danashree. She isn’t allowed to attend school in order to avoid any contact with her lover. When Ajict learns that Danashree’s parents are organizing a marriage with a man from the same cast, he contacts the Love Commando. They leave together and reach one of Delhi’s shelters. The day after their arrival they marry. They have lived here for over 1 month.

Ajict 23 ans et Danashree 20 ans.

Danashree vient d’une caste plus élevée qu'Ajict. Ils se sont rencontrés à l’école et sont ensemble depuis 6 ans. Lorsque la famille de Danashree apprend qu'elle fréquente Ajict, celle-ci se retrouve séquestrée. Elle n’est alors plus autorisée à aller au collège afin d'éviter tout contact avec son bien aimé. Lorsque Ajict apprend que les parents de Danashree organisent un mariage avec un homme de sa caste, il contacte les Love Commando. Ils partent ensemble pour rejoindre un des refuge de Delhi. Ils se sont mariés le lendemain de leur arrivée et sont ici depuis plus 1 mois. 

Inside one of Delhi’s shelter, Vikas and Anju, a young couple rescued by the Love Commando, chat while Baba works on his computer.

Dans un des refuge de Delhi, Vikas et Anju, un jeune couple sauvé par les Love Commando, bavardent pendant que le dénommé Baba travaille sur son ordinateur. 

During lunch time, couples gather in one of the shelter’s room which will be used as a bedroom later in the evening.

A l'heure du déjeuner les couples se rassemblent dans l'une des pièces du refuge qui fera office de chambre le soir venu. 

In one of the shelter’s two small bedrooms, the young couple stored their personal belongings that were hastily recovered before their escape from their village to find shelter with the Love Commando.

 

Dans une des deux petites chambres du refuge, sont entassées pêle-mêle toutes les affaires des jeunes couples récupérées à la hâte avant de fuir leur village pour trouver abri chez les Love Commando.

Ishu is a 20 years old Muslim in a relationship with Vinod, a 23 years old Hindu. In this letter, Vinod apologises because they were caught by Ishu’s uncle who immediately informed her parents. Her family became violent and quickly organized an arranged marriage. Vinod then contacts the Love Commando. He heard about them on TV. One morning, they escape from their school and reach one of Delhi’s shelters.

Ishu a 20 ans elle est musulmane, elle est en couple avec Vinod, 23 ans et Hindou. Dans cette lettre, Vinod s'excuse car ils se sont fait surprendre ensemble par l'oncle d'Ishu qui a immédiatement prévenu les parents de celle-ci. Sa famille est devenue violente et a rapidement organisé un mariage arrangé. Vinod contacte alors les Love Commando dont il avait entendu parler à la Télé. Ils s'enfuient de leur école un matin et rejoignent un des refuge de Delhi. 

Sanjoy Sanchdev, also known as Baba, at his workstation in Delhi’s shelter. On his computer monitor: a picture showing the Love Commando team invited to attend a TV show.

 

 

Sanjoy Sanchdev, appelé Baba, à son poste de travail dans le refuge de Delhi. Sur son fond d'écran, une photo de l'équipe des Love Commando invitée à une émission télévisée.